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    「エドさんとふしぎな毎日(童話)」
    エドさんと君のための冒険(児童文学・特別長編・完結)

    エドさんと君のための冒険 3-3

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    第三章 森の冒険 3

     エドさんは難しい顔をしていました。そしてそれはミスター・エレクトリコも同様でした。

    「あの悪魔が動き出したようです」

    「そうだな」

     エドさんは「旅程表」を取り出しました。

    「『双頭ノ岩』ヨリ進ムコト一日、『嘆キノ峰』ト『瘴気ノ沼』トノ道ヲ分ケル分岐点アリ、と書いてありますが、いまだそんな分岐点が見つからない」

     ミスター・エレクトリコはいまいましげにいいました。

    「あの悪魔が、わしらに幻影を見せて、分岐する道やその存在を示す石柱を隠してしまった、と考えるべきだな」

     ミスター・エレクトリコはぐるりと周りを見回しました。

    「わしらの目からそういったものを隠すための材料だったら、このあたりにごろごろしている。ちょっと藪やつたや木の幻影を作り出せば、わしらはころりとだまされて、とんでもないところに連れて行かれてしまうということだ」

     エドさんは「旅程表」をふところにしまうと、尋ねました。

    「奇術師の目から見て、おかしいなとか思った地点はありませんでしたか」

     ミスター・エレクトリコは首を横に振りました。

    「奇術や心霊術だったら、いくらでも種を見破ってやれるが、悪魔の幻影を見破るのは、わしには荷が重過ぎる質問だな。そういうことは、わしよりもむしろ、物語に出てくるジャングルの王者に尋ねるべきことだ」

    「そうですよね」

     つぶやいたエドさんを励ますように、ミスター・エレクトリコはいいました。

    「しかし、あの悪魔にも、できないことがあるぞ」

    「え?」

     奇術師は指を一本立てました。

    「わしらの前に、開けた道の幻影を作り出すことはできないさ。ないものをあるように見せるのは楽だが、あるものをないように見せるのは、なかなか難しいのだよ」

    「そうですね」

     エドさんも、それを聞いていくらか心が楽になりました。

    「さて、そうするとわしらは分かれ道がどこにあるかを探さなければいけないことになるのだが、どうしたらいいものか、わしにはいい案がない」

     エドさんは考え込みました。

    「誰か案内人が必要ですね。旅装と駄獣を調達するだけで、お金がなくなってしまったから、案内人を雇うことができませんでしたが、やはり無理しても誰かに頼むべきでした。わたしの失敗です」

    「過ぎたことをくよくよ考えてもしかたがない……とはいえ、わしらは完全に迷子になりかねない。どうしたものだろう」

     エドさんはため息をつきました。

    「こんな人も住まないような密林に、案内をしてくれるようなわたしの友人が……友人が……ええ?」

     エドさんは目をまん丸に見開きました。ミスター・エレクトリコが、なにごとかというように大声をあげました。

    「ど、どうした、どうした、エドくん!」

     エドさんは聞いていませんでした。

    「き、きみ、もしかして……」

     声をかけられた相手は、明るい声で答えました。

    「ああ、探偵さんじゃないですか。あのときは、お世話になりました。妻とともども、子供にも恵まれて楽しくやっていますよ」

     これは間違いありません。エドさんは叫びました。

    「アリオくんなのか?」

     エドさんは身をかがめると、そっと手を伸ばしました。地面を這っていた小さな蟻の群れが、エドさんの指を登ってきました。指先にかすかに感覚があります。悪魔の幻影ではありません。

    「そうですよ。ぼくですよ。蟻のアリオですよ」

     エドさんは、まじまじと相手を見て、尋ねました。

    「聞きたいんだけど、きみ、ここらへんの地理には、詳しいかい?」

     アリオは胸を張りました。

    「縄張りの範囲内ならですけどね」

     エドさんはへたへたと座り込みました。

     アリオはけし粒よりも小さな小首をかしげました。

    「どうしたんです、探偵さん?」

     エドさんは長いため息をつきました。

    「……助かった!」

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