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    「ナイトメアハンター桐野(二次創作長編小説シリーズ)」
    2 闇は千の目をもつ(完結)

    闇は千の目をもつ 21-3

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    「奥多摩に着くまでに、井垂島についてわかったことをいっておこう」
    「お願いします」
     思わず丁寧語になる。まるで先生と生徒だ。
    「鈴木道徳の日記からもわかると思うが、あの島は無人島じゃない。だいたい千二百人ほどの人間が住んでいる」
    「思ったよりもいますね」
     余目はうなずいた。
    「最近の過疎地域の例に漏れず、その大半は老人と幼児だ。若い者や働き盛りは、みんな鹿児島だの東京だのに出て行ってしまう。その結果、さらに人口流出が続くという悪循環だ。それでも、まだこの島は恵まれているほうだそうだけどな」
    「特攻隊員の家というのは?」
    「蒲生家か。うちの人間が電話をかけまくって調べたところ、本家そのものはずっと前に鹿児島に移ってしまったらしいが、蒲生長晴が住んでいた家自体は、まだ井垂島にあるようだ」
    「そうですか」
     身体が痛い。
    「その家には島に着き次第行ってみるとして、島の歴史も、概論的なものだが覚えておけ。なにかの役に立つかもしれん」
    「井垂島にペストが上陸していたというような証拠は?」
     余目は首を横に振った。
    「あるわけがない。あったとしても、もうこの世には残っていない」
    「やけにはっきりといいますね」
    「そりゃあそうだ」
     余目はにやりと笑った。
    「なぜなら、室町時代末期に、七日七晩燃えたとかいう大火災があって、島はほとんど壊滅状態になってしまったからだよ」
     わたしは耳を疑った。
    「大火災ですって?」
    「そうだ。それまでは、閉鎖的な一族が住んでいたそうだが、そのときの火災で一人残らず死んでしまった。この火災が、なにかの祟りだということになってからは、しばらくの間誰も住むものがなかったらしい。再び入植が開始されたのは、時代をずっと下って島津斉彬公のころだというのだから驚く。それだけ迷信がひどかったということだろうな」
    「閉鎖的な一族というのは?」
    「ろくに書物に残っていないんだ、残念ながら。井垂島に半ば立てこもるようにして、自給自足の生活をしていたらしいということ以外はなにもわからない」
     わたしにはなんとなくつながりが見えてきた気がした。
    「室町末期。大航海時代。南蛮人漂着。ペスト保菌者。閉鎖的一族。蔓延。火災発生。病気による人手不足。消火不能。島の全滅……。まったくありえない話ではないですね」
    「お前さんもそういう結論に達したか。おれたちもそう思った。後は実証あるのみだ」
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