「夢逐人(オリジナル長編小説)」
    夢逐人

    夢逐人 第三部 ノゾミ 8

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     ぼくは、封筒に触れないように眺めた。

    「沙矢香ちゃんの字じゃ」

    「本当ですか?」

    「疑う余地はない。あの娘とも、長いつきあいじゃから、一目でわかる」

    「だったら、すぐに警察に連絡したほうがいいです。いや、しない理由のほうがわかりません」

    「晶はわしらになにも告げずに出て行った」

     老人は、低い声でいった。

    「あの馬鹿は、封筒は置き忘れたが、中の手紙は持って行きよった。もし、わしらにも聞かせられる内容だとすれば、その場で話さないはずがない。それをしなかったということは」

     頭の中で線がつながり、ぼくの口の中はからからになった。誘拐者側の常套手段だが、こうとしか考えられない。

    「警察や家族にはしゃべるな……」

     ぼくはのろのろといった。

    「もししゃべったら、娘を殺す……と、書かれていた?」

    「じゃろうな」

     ぼくは叫んだ。

    「だったらよけいです! すぐに、警察に知らせるべきです!」

    「そこで問題の二つ目が出てくる」

    「二つ目?」

     おばさんが、手に顔を埋めて泣き出した。ぼくは、水差しからコップに水を注いだ。おばさんに差し出す。おばさんは、反応しなかった。やり場のなくなったぼくは、水を一口飲んだ。

     老人は、癌でも告白するかのようにいった。

    「あの大たわけは、『影切』を持ち出したのじゃ」

     ぼくはぽかんとした。

    「影切?」

     老人は、いらだったようにいった。

    「わが家に代々伝わる、脇差じゃ」

     えっ。

    「もしかして、脇差って、あの、時代劇なんかを見てるとよく出てくる、短い刀のことですか?」

    「お主、日本語ができんのか。他にどんな脇差があるというんじゃ」

    「脇差……脇差!」

     自分の顔から血の気が引いていくのがわかった。水をもう一口飲む。

    「き、切れませんよね?」

    「わしらの先祖が代々に渡って、入念に手入れしてきたのだぞ。切れないわけがなかろうが」

     真剣なのか!

    「迫水さんが怪我をしてしまう!」

    「それは問題の立脚点が間違っとる。危ないのはむしろ、相手のほうじゃ。あの馬鹿娘が本気で影切を振るったら、大学の剣道部員程度が相手ならば、少なく見積もっても三人は殺せる」

     ぼくは、返り血で真っ赤に染まった迫水さんを想像した。足ががくがくしてくる。

    「で、でも、迫水さん、冷静そうな人ですし」

    「手紙に踊らされて、なにが待っているかもわからぬ先に、日本刀をかついで乗り込んでいくような娘のどこが冷静なんじゃ」

     老人は冷静な口調でいった。

     後から考えてみると、老人もそうとう慌てていたのだろう。いわゆる、パニック状態に陥ってしまっていたのだ。例えば、地震に遭ったとき、どこか他人事のように構えて、避難が遅れる、といったようなもので。

    「それならなおさら、警察に知らせるべきです」

    「このことが警察に知れたら、晶と沙矢香ちゃんの学生生活は終わりじゃ」

     老人も頑固だった。

    「それだけは避けねばならん。最悪の事態が起きる前に、なんとしてでも晶を見つけだして止めるのじゃ。お主も、つきあってくれるな?」

     ぼくは、反射的にうなずいていた。

    「でも、ぼくに、なにができるっていうんです?」

    「夢じゃ」

    「夢?」

    「そうじゃ。お主が見た、沙矢香ちゃんに関する夢を、手がかりにさせてもらう。今朝も見たんじゃろう?
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