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    「ナイトメアハンター桐野(二次創作長編小説シリーズ)」
    2 闇は千の目をもつ(完結)

    闇は千の目をもつ 24-4

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     わたしは幸運だった。余目に手を引っ張られながら、こけつまろびつ洞窟を脱出することに成功したのだ。
     懐かしい外の光のもとに帰ったか帰らないかのうちに、激しい音ともに洞窟の入り口が崩落した。一瞬遅かったらどうなったことか、わたしは背筋に粟がたつのを覚えた。
     隣では、島田春江が、その丸い身体を折り曲げて、全身を震わせるようにしてぜえぜえと息をついていた。
     傍目からは平然としているように見えるのは余目だけだった。
    「見ろ!」
     余目が、周囲を撫で斬るように手をさっと払った。
     わたしは見た。島田春江も見たと思う。
    「消えていく……!」
     そうだった。わたしたちといっしょに洞窟を逃れ出たネズミの霊は、ことごとく下腹を見せてひっくり返ったり、そのままうずくまったりして動かなくなると、蒸発でもするかのようにひとつひとつすうっと消えてしまったのである。
    「どういうことなの……?」
     島田春江の問いに、余目は厳しい顔を崩さずに答えた。
    「それに対しては、ふたつの解答がある。ひとつは」
    「ひとつは、洞窟の外に出て行ったネズミたちの霊は、すべてを浄化する日光を浴びて、清められて天国へと旅立っていった。もしくは成仏した……望ましい解決です」
     余目の言葉を受けて、わたしはのろのろと答えた。激しい運動をして、身体がまたもいうことを聞かなくなってきたからだった。どうやらアドレナリンが切れたらしい。
    「頭はまだ停止していないと見えるな。では、もうひとつの解答を、誰にでもわかる形で説明してくれ」
    「もうひとつの解答は」
     わたしはさらにのろのろと答えた。のろのろの理由は、身体が痛いからだけじゃない。
    「ネズミの霊が、その形態を取っている理由がなくなったからだというものです。すなわち、ネズミだった霊はその身体を捨て、この広い世界へと自在に飛んでいき、増殖してどんどん増え広がっていったというもの……そうした場合、ほとんど打つ手はない。人類の破滅も近いかもしれません……」
    「どっちなのよ!」
     島田春江がヒステリックに叫んだ。
    「おれは前者であることを願っているがな」余目は苦々しげにいった。「こいつのためらいが後者の結果を招いたとしても驚かない。お前、どう責任取ってくれるつもりだ」
     どう責任を取るのか。わたしは深く悩んだ。死ぬか。死んで……いや待て!
    「余目さん。大野氏に頼んで、ひとつわがままを聞いてもらえませんか。そうすれば、すべてが解決するかもしれない……」
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