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    「ショートショート」
    ミステリ

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     密書を携えた間者が通る、という噂に、関所はただならぬ空気に包まれていた。
    「そこな雲水、待てい!」
     役人に呼び止められた雲水は、笠を上げて面を見せた。片腕である。二の腕のあたりから断たれているのだ。
    「拙僧に、なにか……?」
    「われわれの眼はごまかせぬぞ。その足の運び、かなりの手練の持ち主と見た。間者であろう」
    「心外な」
     雲水は、わなわなと全身を震わせて返答した。
    「たしかに、拙僧はいささか武芸の覚えがある。しかし、それも昔のこと。修行の旅で、誰とも知れぬ武芸者に腕を落とされてからは、仏門に帰依し、読経と仏道修行の旅をしているのみ」
    「黙れい! ……お主、その眼!」
     雲水は、はっと右目を押さえた。
    「まことの眼ではないな」
    「さよう。義眼でござる」
     雲水は、右目を抉り出した。
    「これも、剣術修行の途上、武芸者に眼を突かれたため。それ以来、不便をこうむっておるが、義眼だとなにかよからぬことでもおありか」
    「大ありじゃ。この義眼に、密書を隠しておるに相違あるまい。砕いてみよ!」
    「なっ……なにをなされるかっ」
     雲水から義眼を取り上げた役人たちは、刀を取り出して義眼を割いた。中には、密書らしいものは何も詰まっていなかった。
    「これで、わかったであろう」
     片目の姿で、雲水は悲しそうにいった。
    「それでは、通していただこう」
     歩き出した雲水を、役人たちは見つめていたが、ひとりが、はっとしたかのように立ち上がった。
    「待ていっ!」
     刀を抜いて、雲水に向かう。
    「まだなにかおありか」
    「その眼の奥を見せていただこう」
    「!」
     雲水の顔が、真顔になった。
    「一度探したところは、二度と探さぬのが世の常。あらかじめ失った目の奥をえぐりおき、そこに密書を隠し、その上から粘土を塗ったのであろう。違うかっ!」
     雲水は、答えずに杖を構えた。役人たちは、ばらばらと雲水を取り囲むと、剣を抜いた。
     凄まじい斬り合いが始まった。とはいえ、雲水ひとりに対し、役人は十人以上。かなうわけもなく、雲水は斬り殺され、眼に指を突っ込まれた。
    「あったぞ!」
     役人のひとりが、血と粘土にまみれた、折りたたまれている紙を取り出した。
     この凄絶な成り行きに腰を抜かしていた旅商人が、おそるおそる、通っていいかを訊ねた。
    「後がつかえておる。行けい」
     旅商人は、へっぴり腰でその場を通り過ぎた。

    ……………………

     関所を越えて一里、旅商人は小声でつぶやいた。
    「平九郎、すまぬ……」
     雲水に化けた平九郎は、本物の密書を携えた自分から役人の注意をそらすためにあえて犠牲になったのである。
     だが、それも一瞬のことだった。彼らには彼らの、掟と流儀があったのであり、死んだ仲間を思うことは、その掟には書かれていなかったのである。
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