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    東西ミステリーベスト100挑戦記(ミステリ感想・やや毎日更新)

    海外ミステリ183位 夜の熱気の中で ジョン・ボール

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     最初にこの作家と作品、そして捜査官ヴァージル・ティッブスの名前を聞いたのは、桜井一先生の名著「名探偵100人紳士録」であった。冴えた頭脳とタフな体力の持ち主で、そして柔道・合気道・空手の実践的な意味での達人でありながら、毎回不利な状態で事件に臨まなければいけないこの捜査官のことを、桜井先生は思い入れたっぷりに語っていた。なぜディスアドバンテージに見舞われるかというと、ティッブス捜査官は黒人だったからである。時は1960年代。公民権運動真っ盛りのアメリカでの話なのだ。というわけで高校生のころに古本屋で入手して読んではみたものの、この小説、それほど厚くなく、しかもすらすら読めてしまった。けっこう軽いんじゃないかこれ、と思った。犯人は覚えていたものの、それほどすごい作品とも思わなかった。30年ぐらいぶりに再読。

     で、ふたたび読んでみたが、このヴァージル・ティッブス捜査官というやつが、肌の色とかに関係なく、どんな仕事をやっても成功するタイプの男だったのには驚いた。とにかく勤勉なのである。人の三倍働けば人より三倍速く事件が解決するものだ、とでも信じているのか、もうこまねずみのようによく働く。働き始めたその日のうちに関係者ほとんどのアリバイの裏を取るのはもちろん、鑑識官そこのけの注意深さで死体の検分はするわ、事件のデータは細大漏らさず収集するわ、田舎の警察署長が、「報告はまだか」といったときには、「二日前に報告書を提出したはずですが」と答えるくらいにてきぱきと仕事をこなす。FBI仕込みか何か知らないが、ひとりで完璧に初動捜査がこなせる男なのだ。しかも、その間も洞察力に優れた脳味噌が24時間フル活動しているときている。こんな奴に見込まれた犯人というものが気の毒になってくる。まさにワンマン警察小説と呼ぶべき男であり、警察官の鑑といっても過言ではない。あまりの有能ぶりにほれ込んだのか、作中でヴァージル・ティッブス捜査官が在職していることになっているパサディナ警察(本物)のほうでは、職員名簿に「ヴァージル・ティッブス」を載せ「公務出張中」にしていたそうな。日本の警察もこれくらいの遊び心はあってもいいような気がする。新宿署の鮫島警部補とかさあ。それはいいとして、たぶん、ヴァージル・ティッブス捜査官のモデルは野球選手のジャッキー・ロビンソンじゃないかな。もう、勤勉で、冷静で、有能で、常に紳士的で義理人情にも厚いという完璧超人ぶりなのだ。

     だからといっちゃなんだが、事件がこの捜査官の力量に釣り合っていないような気がする。特に、141位で取り上げたスチュアート・ウッズの「警察署長」などを読んだ後だと、あの第三部で孤軍奮闘する警察署長タッカー・ワッツくらいのヘヴィーな事件を担当してもらいたいものだと思えてならない。もちろん、この「夜の熱気の中で」でも、神ならぬ身のヴァージル・ティッブスは判断ミスから見当違いの推理を展開したりもするのだが、それでも、読んだ感じとしては「いともたやすく」事件を解決した、ように見えるのである。できればこの本の三倍の厚さくらいの事件を血の汗を流して解決する姿が見たいなあ、などと思ってしまうのだ。読者は欲張りであるほんと。

     なお、作者のジョン・ボールには、航空サスペンスを語るには外せない、スリル満点の傑作「航空救難隊」があるので、そちらもおすすめ……というか、個人的には「航空救難隊」のほうが好きだなあ。ムチャぶりにも程がある設定と、ヒューマニズム全開で進むストーリー、手に汗握る着陸シーン、もう完璧な一作である。もし手に入るのだったら、そちらもお読みいただければわたしとしては嬉しい。面白いよほんと。
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