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    「紅蓮の街(長編ファンタジー・完結)」
    第二部 非情の冬

    紅蓮の街 第二部 13-1

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    13



    「勅使が帰ったそうだな」

     ヴェルク三世の問いに、家令のバルは平伏して答えた。

    「御意。しきたりなどにはとらわれず、北方の部隊にいた男たちに輿を担がせ、早々にこの街を立ち去ったとか」

    「かようなことは聞いておらぬ」

     主人の言葉に、自分が出すぎたことをいってしまったと悟り、バルは全身より冷や汗を垂れ流した。

    「も……申し訳ございませぬ。バルめが、バルめが愚かでございました」

     頭を床に何度も叩きつけるようにしてバルは謝罪した。

    「よい」

     ヴェルク三世はつまらなそうにそういうと、椅子から立ち上がり、豪奢な装飾に満ちた部屋のあちこちを歩き回った。

     平伏してなにも見えないバルには、その足音が聞こえるだけだった。

    「勅使がまっすぐバルテノーズ家の邸に赴くだけでも腹が据えかねるというのに、わがガレーリョス家には足すらも向けなかったとは。まったく、なんという不名誉であるか! 皇帝陛下は、このガレーリョス伯爵家をなんと考えておられるのか!」

     なんとも考えていないだろう、と、バルは思った。エリカ・バルテノーズと縁組し、終末港をその手に握りでもしないかぎり、中央の『敬都』にとっては、ガレーリョス伯爵家などオルロスという田舎を治める一介の地方貴族に過ぎない。

     もっとも、それを口の端にでも上らせでもしたら、自分もあの男と同様になってしまうだろう、と考えるだけの分別は、バルにもあった。

     今は地下牢で、処分が申し渡されるときを待ちつつあるあの男と同様に。

    「全ては、あの小娘のせいだ……」

     ヴェルク三世は壁に飾られた名画を苛立たしく指で叩いているらしかった。

     いや、名画の複製品だ。

     本物の名画は、終末港を手にしようとした策謀のさなか、軍資金として売られてしまっている。イルミール家を掌中に収めることで、その家財を自分の手に入れられるはずだったが、それは誤算だった。イルミール家の借財も馬鹿にならず、家財や芸術品などのすべてを売り払ってとんとんといったところだったのである。この雪で、売り払う交渉は一時停止されているが、イルミール家の宝の数々には、しっかりと「差し押さえ」の札が貼り付けられているのだった。

     そして終末港の実権はバルテノーズ家の手にある。あのエリカの人気ときたらどうだ。演説の様子をうかがいに行ったバルも、エリカとの和解の糸口を探してしまうのだった。

    「『あの男』を連れて来い」



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