「紅蓮の街(長編ファンタジー・完結)」
    第三部 殺戮の春

    紅蓮の街 第三部 5-1

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     終末港公爵エリカ・バルテノーズはあまり機嫌がよくなかった。ありていにいえば、公爵閣下は激怒していた。

     激怒の原因は、その横たわるベッドの前に、直立不動で立っていた。

    「ガス」

     食事を摂ったことで、エリカの体調はかなり回復していた。もとより健康な娘なのだ。栄養と休養は、最高の薬だった。

    「なんですか、閣下?」

     ガスは無表情で答えた。

    「あなたがこの策を立案して、実行したと聞きました」

    「策は図に当たりましたが」

     ガスの無表情は変わらない。

    「たしかにそうです。だが、そのために、あなたが取った手段は、わたしが望んだものではありません」

    「そうでしたか。すみません。なんとも察しが悪く生まれついてしまったもので」

     ガスはぬけぬけと答えた。

     エリカの怒りは治まる様子がなかった。

    「あなたには地獄への道案内を頼みましたが……それは地獄行きを避けるためであって、地獄をもたらすためではありません」

    「地獄をもたらした覚えはないですが」

     ガスは首をかしげた。それが、エリカの怒りをさらに燃え上がらせた。

    「よくもそんなことを……あなたの策のせいで、終末港を覆う悪疫は、拡大の一途をたどっているではありませんか」

    「そのかわりとして」

     ガスは指折り数え始めた。

    「民衆の間に蔓延していた、人肉を食うという行為はなりをひそめた。ガレーリョス家になびいていた民衆や兵士たちの多くが、再びバルテノーズ家に忠誠を誓うために戻ってきた。それにより、食糧倉庫や集積所の支配権も取り返せた。かくして、配給計画は、若干の修整はあったものの再開させることができた。この最後は、やつらが手っ取り早く手に入る、あの『肉』に固執したせいで、意外と倉庫の食糧が減っていなかったことが一因でもありますな」

     ガスは無表情のままで手を腰に戻すと、エリカの顔を見た。

    「公爵閣下がそこまでお顔の色がよくなられたのも、この策があったればのことでありまして……」

     エリカは怖い顔を崩さずに自分の頬を押さえた。

    「わたしは自分のこの健康が呪わしい」

    「ベッドから起き上がることもできないのだから、健康だとはいえないでしょう、公爵閣下」

    「悪疫で死にかけている無辜の人々に比べれば、このわたしは健康そのものです。違いますか、『彫刻屋』」



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